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Nave espacial autónoma salvará la Tierra de colisiones con asteroides

Nave espacial autónoma salvará la Tierra de colisiones con asteroides

Ha escuchado mucho sobre los autos autónomos, pero ¿qué pasa con las naves espaciales autónomas? La próxima generación de naves espaciales podría ayudar a la Tierra a evitar colisiones con asteroides utilizando la misma tecnología que los vehículos autónomos.

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Los ingenieros de la Agencia Espacial Europea (ESA) que trabajan en la misión de defensa planetaria Hera están desarrollando nueva tecnología para ayudar a la nave espacial a dirigirse a sí misma a través del espacio.

Nave espacial autónoma que toma prestado de coches terrestres

La misión Hera verá al aventurero autónomo investigar el par de asteroides Didymos.

"Si cree que los coches autónomos son el futuro en la Tierra, entonces Hera es la pionera de la autonomía en el espacio profundo", explica Paolo Martino, ingeniero jefe de sistemas de la misión Hera propuesta por la ESA.

"Si bien la misión está diseñada para ser operada completamente manualmente desde tierra, la nueva tecnología se probará una vez que se logren los objetivos centrales de la misión y se puedan tomar riesgos más altos".

La última versión de diseño de Hera se presentará a los ministros del espacio de Europa en el Consejo Ministerial Space19 + este noviembre.

“La nave espacial funcionará como un vehículo autónomo, fusionando datos de diferentes sensores para construir un modelo coherente de su entorno”, dice el ingeniero de orientación, navegación y control (GNC) de la ESA, Jesús Gil Fernández.

"La fuente de datos más importante de Hera será su cámara de encuadre de asteroides, combinada con las entradas de un rastreador de estrellas, un altímetro láser, una cámara térmica infrarroja y sensores inerciales, incluidos acelerómetros".

Ser autónomo permitirá al Hera acercarse mucho a la superficie del asteroide más pequeño "Didymoon".

Retratos íntimos de la superficie de un asteroide

Si todo va según lo planeado, la nave espacial podría acercarse hasta 200 m sin temor a ser golpeada por escombros perdidos. Tener tanta intimidad con la luna permitirá a Hera realizar observaciones científicas de súper alta resolución de hasta 2 cm por píxel.

Uno de los principales objetivos de la misión es examinar el cráter de impacto dejado por la nave espacial estadounidense DART al estrellarse contra Didymoon para desviar su órbita.

El ingeniero de GNC Massimo Casasco agrega: `` Todas las demás misiones en el espacio profundo, en comparación, han tenido un conductor definido en la Tierra, con comandos de navegación planeados en el control de la misión en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA, antes de ser conectados a la nave espacial horas después. Durante la fase experimental de Hera, se tomarán decisiones equivalentes a bordo de forma autónoma en tiempo real ".

Saliendo de 2023

Está previsto que Hera se lance en octubre de 2023 y, con suerte, alcanzará su objetivo unos tres años después. Actualmente, Hera se navegará por sí misma usando tres modos diferentes para diferentes etapas de su viaje.

Inicialmente, el asteroide principal aparecerá como una estrella brillante más entre muchas, por lo que será necesario tomar varias fotografías para observar su movimiento contra el campo estelar de fondo.

Una vez que pueda localizar su objetivo, Hera entrará en un modo que utilizará durante la mayor parte de su viaje a medida que se aleja de 30 a 8 km del asteroide. En esta etapa, el asteroide "Didymain" más grande se enmarcará en la vista de la cámara de Hera como un punto de referencia general.

“Este modo depende de que el gran asteroide sea más pequeño que el campo de visión general de nuestra cámara y de detectar el contraste de sus bordes dando paso al espacio más allá”, dice Massimo.

"Aprovechamos su forma aproximadamente esférica para ajustarlo dentro de un círculo y estimar la distancia de línea de visión entre la nave espacial y el 'centroide' del asteroide".

Una vez que Hera esté a unos 8 km del asteroide, volverá a cambiar de modo a un modo autónomo donde no tiene absolutamente ninguna referencia visual.

El desarrollo de Hera como una nave espacial autónoma abrirá las puertas a un vehículo más rentable que puede moverse por el espacio sin la participación de la Tierra.


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